Προγραμματισμός

Η τεχνολογία Femtocell εμφανίζεται στα σχέδια AT&T, Sprint και Verizon

Το συνέδριο CTIA Wireless αυτής της εβδομάδας μπορεί να είναι κάτι που έρχεται για πάρτι για τα femtocells, τους μικροσκοπικούς σταθμούς βάσης κινητής τηλεφωνίας που μπορούν να στείλουν κίνηση φωνής και δεδομένων σε φθηνές ευρυζωνικές συνδέσεις, αλλά οι συσκευές τελικά μπορεί να φαίνονται διαφορετικές από αυτές που περιμένουν οι περισσότεροι άνθρωποι.

Το Femto Forum θα χρηματοδοτήσει μια ειδική βιτρίνα στον εκθεσιακό χώρο CTIA στο Λας Βέγκας και θα φιλοξενήσει στρογγυλή τράπεζα το απόγευμα της Τετάρτης. Ο βιομηχανικός όμιλος θα δώσει επίσης λεπτομέρειες για το "plugfest" που θα πραγματοποιηθεί την επόμενη εβδομάδα στη νότια Γαλλία για να αποδειχθεί η διαλειτουργικότητα μεταξύ εξοπλισμού femtocell από διαφορετικούς προμηθευτές. Το Φόρουμ αναμένει περισσότερους από 20 κατασκευαστές να συμμετάσχουν, δοκιμάζοντας εργαλεία που κατασκευάστηκαν σύμφωνα με τα πρότυπα που εγκρίθηκαν τον περασμένο Απρίλιο από το 3GPP (Πρόγραμμα Συνεργασίας Τρίτης Γενιάς). Εάν οι προμηθευτές μπορούν να αποδείξουν τη διαλειτουργικότητα, αυτό θα είναι ένα βήμα για να αφήσουμε τους μεταφορείς και τους κατασκευαστές εξοπλισμού δικτύου να συνδυάσουν και να ταιριάξουν την τεχνολογία από πολλούς προμηθευτές, πιθανώς να μειώσουν το κόστος και να υιοθετήσουν το femtocell, δήλωσε ο Simon Saunders, πρόεδρος του Femto Forum

[Παρακολουθήστε τις τελευταίες ειδήσεις δικτύωσης με το ενημερωτικό δελτίο Networking Report. | Μείνετε μπροστά από τις εξελίξεις στην τεχνολογία των κινητών συσκευών με το ιστολόγιο Mobile Edge και το ενημερωτικό δελτίο Mobilize. ]

Επίσης αυτήν την εβδομάδα, η AT&T αναμένεται να πει ότι θα προσφέρει femtocells σε εθνικό επίπεδο μετά τη διεξαγωγή δοκιμών σε πολλές πολιτείες που ξεκινούν τον περασμένο Σεπτέμβριο. Η συσκευή Airave της Sprint Nextel βρίσκεται ήδη σε πλήρη εμπορική ανάπτυξη και η Verizon Wireless δήλωσε ότι σχεδιάζει να προσφέρει femtocells αμέσως μετά την έναρξη της εμπορικής ευρυζωνικής υπηρεσίας LTE (Long-Term Evolution). Οι Vodafone, NTT DoCoMo και China Unicom προσφέρουν επίσης συσκευές.

Αν και τα παράπονα κάλυψης είναι τόσο παλιά όσο η τεχνολογία κινητής τηλεφωνίας, η πρόσφατη έκρηξη στη χρήση δεδομένων κινητής τηλεφωνίας κάνει τα femtocells μια έγκαιρη καινοτομία.

"Για τους χρήστες του iPhone που είναι πραγματικά απογοητευμένοι από το να πέφτουν συνέχεια, το femtocell μπορεί να είναι η απάντηση", δήλωσε ο αναλυτής της IDC Godfrey Chua.

Αν και περίπου 60 αερομεταφορείς σε όλο τον κόσμο διεξάγουν δοκιμές σε femtocells, υπήρξαν μόνο εννέα εμπορικές αναπτύξεις, σύμφωνα με το Φόρουμ Femto. Αυτό είναι για μια τεχνολογία που ορισμένοι παρατηρητές πίστευαν ότι θα ήταν ευρέως διαδεδομένη πριν από τα τέλη του 2008. Ωστόσο, οι προμηθευτές και οι πάροχοι υπηρεσιών δυσκολεύτηκαν να καταλάβουν πώς να τιμολογήσουν και να διαθέσουν στην αγορά τα οικιακά θηλυκά κύτταρα για τους καταναλωτές, καθώς και να αντιμετωπίσουν τεχνικά προβλήματα που ήταν μεγαλύτερα από το αναμενόμενο.

Τώρα, ορισμένοι πωλητές και αναλυτές της βιομηχανίας λένε ότι μπορεί να είναι άλλοι τύποι femtocells που τελικά ανταποκρίνονται στην υπόσχεση της τεχνολογίας. Αυτά μπορεί να περιλαμβάνουν femtocells ενσωματωμένα σε καταναλωτές δρομολογητές Wi-Fi, αυτοί που ενισχύουν την κάλυψη σε μεσαίες επιχειρήσεις και εξωτερικές μονάδες που αποτελούν το κορυφαίο πλεονέκτημα των εφαρμογών LTE.

Ένα femtocell είναι μικρότερο από ένα microcell ή picocell, δύο τύπους σταθμών βάσης που χρησιμοποιούνται συχνά για την ενίσχυση της κάλυψης στα κτίρια. Είναι επίσης διαφορετικό επειδή διαθέτει ενσωματωμένο στοιχείο RNC (έλεγχος ραδιοφωνικού δικτύου). Συνήθως, τα RNC βρίσκονται στο κέντρο δεδομένων του μεταφορέα. Έχοντας ένα ενσωματωμένο επιτρέπει στο femtocell να συνδεθεί σε οποιοδήποτε είδος ενσύρματης ευρυζωνικής σύνδεσης, όπως ένα καλωδιακό μόντεμ ή DSL. Οι συσκευές συνήθως καλύπτουν περίπου 5.000 τετραγωνικά πόδια (465 τετραγωνικά μέτρα) και εξυπηρετούν αρκετούς χρήστες κινητών τηλεφώνων σε ένα νοικοκυριό. Ο κάτοχος του femtocell μπορεί να δημιουργήσει μια "λίστα επιτρεπόμενων" τηλεφώνων που επιτρέπονται στη συσκευή.

Όμως, η πραγματοποίηση μιας συνομιλίας femtocell με τα ακουστικά που οι καταναλωτές έχουν ήδη, και με τους μηχανισμούς υποστήριξης του φορέα για τη χρέωση και άλλες λειτουργίες, έχει παρουσιάσει προκλήσεις.

«Το να κάνεις femtocells να δουλέψουν με υπάρχοντα σύνολα κινητών τηλεφώνων ήταν ένα τεράστιο έργο - πολύ μεγαλύτερο από ό, τι περιμέναμε», δήλωσε ο Will Franks, ιδρυτής και διευθύνων σύμβουλος τεχνολογίας της Ubiquisys, ο οποίος παρέχει τεχνολογία femtocell σε αερομεταφορείς, συμπεριλαμβανομένης της Softbank στην Ιαπωνία και της SFR Γαλλία.

Ένα πρόβλημα είναι ότι τα femtocells χρησιμοποιούν χαρακτηριστικά που περιλαμβάνονται στα πρότυπα κυψελοειδούς σταθμού βάσης αλλά δεν χρησιμοποιούνται συνήθως σε παραδοσιακά κελιά, δήλωσε ο Franks. Ως αποτέλεσμα, οι κατασκευαστές τηλεφώνων δεν σχεδιάζουν τα τηλέφωνά τους για να λειτουργούν με αυτές τις δυνατότητες. Για παράδειγμα, τα femtocells χρησιμοποιούν "κλειστή λειτουργία", η οποία εμποδίζει την πρόσβαση μη εξουσιοδοτημένων τηλεφώνων στο κελί. Σε δοκιμές ανάπτυξης, η Ubiquisys βρήκε ότι τα ακουστικά θα κρέμονταν, δεν θα μπορούσαν να μεταβούν σε κανένα σήμα. Το λογισμικό στα περισσότερα τηλέφωνα δεν μπόρεσε να ενημερωθεί για να προσθέσει αυτή τη δυνατότητα, οπότε η Ubiquisys έπρεπε να τροποποιήσει τα femtocells της για να αντιμετωπίσει το πρόβλημα, είπε. Από τώρα και στο εξής, οι αερομεταφορείς που πιστοποιούν νέα μοντέλα ακουστικών τα δοκιμάζουν με femtocells, είπε.

Ο κατασκευαστής Femtocell IP.acccess, ο οποίος επιβεβαίωσε ότι παρέχει τεχνολογία για την ανάπτυξη της δοκιμής AT & T, αντιμετώπισε παρόμοια προβλήματα. Για παράδειγμα, η "λίστα επιτρεπόμενων" τηλεφώνων που επιτρέπεται σε ένα femtocell βασίζεται στους αριθμούς κινητών τηλεφώνων των χρηστών και υποτίθεται ότι ενημερώνεται όταν αντικαθίσταται μια κάρτα SIM σε ένα από τα τηλέφωνα. Η IP.access διαπίστωσε ότι τα femtocells δεν το έκαναν, έτσι τα ακουστικά θα σταματούσαν μυστηριωδώς να συνεργάζονται με το femtocell, δήλωσε ο Andy Tiller, αντιπρόεδρος μάρκετινγκ. Μόλις ανακαλύφθηκε το πρόβλημα, το IP.access αυτοματοποίησε τη διαδικασία. Ήταν ένα από τα πολλά μικρά ζητήματα.

"Υπάρχουν 101 από αυτά τα πράγματα που πρέπει να επιλυθούν", δήλωσε ο Tiller. "Είναι πολύ πιο περίπλοκο από ό, τι οι άνθρωποι πίστευαν ότι θα ήταν. Πρέπει να επαναφέρετε τα πάντα."

Πέρα από τα τεχνικά ζητήματα, οι πάροχοι υπηρεσιών που στοχεύουν τα femtocells τους στους καταναλωτές πρέπει να καταλάβουν πώς να πουλήσουν μια ξεχωριστή συσκευή που ουσιαστικά παρέχει αυτό που ο αερομεταφορέας έχει ισχυριστεί ότι προσφέρει για πάντα: επαρκής εσωτερική κάλυψη. Υπάρχουν πολλά διαφορετικά πιθανά μοντέλα για την πώληση femtocells. Το πρόβλημα είναι ότι η προσφορά της συσκευής δείχνει κάτι αρνητικό - το πρόβλημα χωρητικότητας δικτύου του μεταφορέα - και ζητά από τον πελάτη να κάνει κάτι για να το λύσει. Πράγματι, τα αποτελέσματα της έρευνας που ανακοινώθηκαν αυτήν την εβδομάδα από το Φόρουμ Femto έδειξαν ότι περίπου το 60 τοις εκατό της οικονομικής αξίας ενός femtocell έγκειται σε αυτό που μπορεί να σώσει ο πάροχος υπηρεσιών στην υποδομή.

"Δεν ταιριάζει σωστά με πολλούς ανθρώπους", δήλωσε ο αναλυτής Jack Gold της J. Gold Associates.

Οι προσφορές ποικίλλουν. Στις Ηνωμένες Πολιτείες, η Sprint χρεώνει 99,99 $ για τη μονάδα Airave, συν "Ενισχυμένη χρέωση κάλυψης" 4,99 $ ανά μήνα. Τα προαιρετικά απεριόριστα προγράμματα κλήσεων κοστίζουν 10 $ ανά μήνα για ένα μόνο τηλέφωνο ή 20 $ ανά μήνα για πολλά τηλέφωνα που μοιράζονται το Airave. Όταν η AT&T ξεκίνησε την πρώτη δοκιμαστική προσφορά της συσκευής της Microcell στο Charlotte, N.C., πέρυσι, προσέφερε μια επιλογή από δύο σχέδια τιμολόγησης. Οι συνδρομητές θα μπορούσαν απλώς να αγοράσουν το Microcell για 150 $ ή να πληρώσουν 20 $ ανά μήνα για απεριόριστες εγχώριες τηλεφωνικές κλήσεις που πραγματοποιούνται μέσω της συσκευής. Το τελευταίο σχέδιο περιελάμβανε έκπτωση 100 $ για το κόστος του Microcell.

Οι αερομεταφορείς έχουν ήδη κάποια επιτυχία, δήλωσε ο αναλυτής In-Stat Allen Nogee. Η In-Stat εκτιμά ότι έχουν αποσταλεί 380.000 femtocells παγκοσμίως πέρυσι και θα παραδοθούν περίπου 2 εκατομμύρια μονάδες σε πελάτες φέτος. "Νομίζω ότι κερδίζει ατμό", είπε ο Nogee.

Ωστόσο, η πραγματική ευκαιρία για κάλυψη στο σπίτι έγκειται στα femtocells που οι πελάτες δεν γνωρίζουν καν ότι υπάρχουν, σύμφωνα με τον Nogee και άλλους αναλυτές. Δύο ή τρία χρόνια στο δρόμο, οι συσκευές μπορεί να ενσωματωθούν σε οικιακές ευρυζωνικές πύλες ή δρομολογητές Wi-Fi και ο καταναλωτής θα έχει καλύτερη εξυπηρέτηση χωρίς να χρειάζεται να κάνει ή να ξοδέψει τίποτα.

"Για να είναι επιτυχές αυτό, πρέπει να ευθυγραμμιστεί με ένα μοντέλο διανομής που μοιάζει με ηλεκτρονικά είδη ευρείας κατανάλωσης", δήλωσε ο αναλυτής Phil Marshall της Tolaga Research.

Οι μεταφορείς μπορούν επίσης να στοχεύουν σε καταστήματα και μεσαίες επιχειρήσεις, χρησιμοποιώντας ελαφρώς πιο ισχυρά femtocells, λένε οι παρατηρητές. Οι μεγάλες επιχειρήσεις και οι μεγάλες δημόσιες εγκαταστάσεις, όπως τα εμπορικά κέντρα, αποκτούν συχνά εκτεταμένη κάλυψη με κατανεμημένες κεραίες, αλλά αυτό είναι συνήθως πολύ ακριβό για έναν οργανισμό με λιγότερους από 250 υπαλλήλους, δήλωσε ο Saunders του Femto Forum. Όπως και με τους καταναλωτές, τα femtocells μπορούν να κάνουν τους βραβευμένους επιχειρηματικούς πελάτες πιο πιστούς σε έναν συγκεκριμένο πάροχο υπηρεσιών, είπε.

Οι σταθμοί βάσης μικρής κλίμακας μπορεί επίσης να διαδραματίσουν βασικό ρόλο στη δημιουργία δικτύων LTE. Η τοποθέτηση LTE femtocells στα σπίτια των συνδρομητών θα μπορούσε να καλύψει αρκετή κάλυψη ώστε ένας αερομεταφορέας να καθυστερήσει την κατασκευή ορισμένων από τα κανονικά LTE κελιά του, δήλωσε ο Saunders. Θα μπορούσαν να επιτρέψουν σε έναν μεταφορέα να καθυστερήσει την ενεργοποίηση 4% έως 10% των μεγαλύτερων κυττάρων, δημιουργώντας αρκετές εξοικονομήσεις για να καλύψει το κόστος των οικιακών femtocells, είπε.

Ορισμένοι προμηθευτές εξετάζουν επίσης LTE femtocells για δημόσιους χώρους για να καλύψουν την κάλυψη ή να διευκολύνουν τη συμφόρηση. Θα ήταν σχετικά γρήγορο και εύκολο να δημιουργήσετε ένα femtocell στο δρόμο και να το συνδέσετε σε υπάρχουσες ευρυζωνικές υπηρεσίες αντί να αναπτύξετε συμβατικά μακροκύτταρα, δήλωσε ο Franks στην Ubiquisys. Εκτιμά ότι μια οικονομικά αποδοτική έκδοση LTE αυτών των "μετρό" femtocells ενδέχεται να κυκλοφορήσει στην αγορά το 2011 ή το 2012.

Μια νέα προδιαγραφή στο πρότυπο LTE, που ονομάζεται SON (Self-Organizing Networks) θα διευκολύνει και τους δύο αυτούς τύπους ανάπτυξης, δήλωσε ο Steve Kemp, ανώτερος διευθυντής μάρκετινγκ προϊόντων στην Alcatel-Lucent. Τα femtocells SON που τοποθετούνται γύρω από ένα κτίριο ή δημόσιο χώρο μπορούν να βρουν το ένα το άλλο και να βελτιστοποιήσουν τις δικές τους ρυθμίσεις σε αυτό το περιβάλλον, εξοικονομώντας ακριβές και χρονοβόρες μηχανικές εργασίες, δήλωσε ο Kemp.

Αν και έρχονται εδώ και πολύ καιρό, τα femtocells θα μπορούσαν τελικά να βοηθήσουν το LTE να προσεγγίσει χρήστες πιο γρήγορα από ό, τι τα σημερινά δίκτυα.

"Όταν το 3G χτίστηκε αργά, δεν είχαν το πλεονέκτημα των femtocells για να καλύψουν τα κενά κάλυψης", δήλωσε ο Chua της IDC. Έχοντας τα διαθέσιμα από την αρχή της νέας τεχνολογίας δικτύου θα πρέπει να γίνει πολύ πιο εύκολη η ένταξή τους.